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¿De qué están hechas las lentes de contacto?

¿De qué están hechas las lentes de contacto?

Millones de personas usan lentes de contacto para corregir su visión, mejorar su apariencia y proteger los ojos lesionados. El éxito de los contactos está relacionado con su costo relativamente bajo, comodidad, efectividad y seguridad. Mientras que las lentes de contacto antiguas estaban hechas de vidrio, las lentes modernas están hechas de polímeros de alta tecnología. Eche un vistazo a la composición química de los contactos y cómo cambia con el tiempo.

Conclusiones clave: Química de lentes de contacto

  • Las primeras lentes de contacto eran de contacto duro de vidrio.
  • Las lentes de contacto blandas modernas están hechas de hidrogel y polímeros de hidrogel de silicio.
  • Los contactos duros están hechos de polimetilmetacrilato (PMMA) o plexiglás.
  • Los contactos blandos se producen en masa, pero las lentes de contacto duras están hechas para adaptarse al usuario.

Composición de lentes de contacto blandas

Los primeros contactos blandos se hicieron en la década de 1960 de un hidrogel llamado polymacon o "Softlens". Este es un polímero hecho de 2-hidroxietilmetacrilato (HEMA) reticulado con dimetacrilato de etilenglicol. Las primeras lentes blandas tenían aproximadamente un 38% de agua, pero las lentes de hidrogel modernas pueden tener hasta un 70% de agua. Como el agua se usa para permitir la penetración de oxígeno, estas lentes aumentan el intercambio de gases al hacerse más grandes. Las lentes de hidrogel son muy flexibles y se humedecen fácilmente.

Los hidrogeles de silicona salieron al mercado en 1998. Estos geles de polímero permiten una mayor permeabilidad al oxígeno que la que se puede obtener del agua, por lo que el contenido de agua del contacto no es particularmente importante. Esto significa que se pueden hacer lentes más pequeños y menos voluminosos. El desarrollo de estas lentes condujo a las primeras lentes buenas de uso prolongado, que se podían usar durante la noche de forma segura.

Sin embargo, hay dos desventajas de los hidrogeles de silicona. Los geles de silicona son más rígidos que los contactos de Softlens y son hidrófobos, una característica que dificulta su humectación y reduce su comodidad. Se utilizan tres procesos para hacer que los contactos de hidrogel de silicona sean más cómodos. Se puede aplicar un recubrimiento de plasma para hacer que la superficie sea más hidrófila o "amante del agua". Una segunda técnica incorpora agentes humectantes en el polímero. Otro método alarga las cadenas de polímero para que no estén tan fuertemente reticuladas y puedan absorber mejor el agua, o bien usar cadenas laterales especiales (por ejemplo, cadenas laterales dopadas con flúor, que también aumentan la permeabilidad a los gases).

En la actualidad, están disponibles tanto los contactos blandos de hidrogel como de hidrogel de silicona. Como la composición de las lentes se ha refinado, también lo ha hecho la naturaleza de las soluciones para lentes de contacto. Las soluciones multipropósito ayudan a humedecer las lentes, desinfectarlas y prevenir la acumulación de depósitos de proteínas.

Lentes de contacto duras

Los contactos duros han existido por alrededor de 120 años. Originalmente, los contactos duros estaban hechos de vidrio. Eran gruesos e incómodos y nunca obtuvieron un atractivo generalizado. Las primeras lentes duras populares se hicieron con el polimetilmetacrilato polimérico, que también se conoce como PMMA, Plexiglas o Perspex. El PMMA es hidrofóbico, lo que ayuda a estas lentes a repeler las proteínas. Estas lentes rígidas no usan agua o silicona para permitir la transpirabilidad. En cambio, se agrega flúor al polímero, que forma poros microscópicos en el material para hacer una lente rígida permeable a los gases. Otra opción es agregar metacrilato de metilo (MMA) con TRIS para aumentar la permeabilidad a la lente.

Aunque los lentes rígidos tienden a ser menos cómodos que los lentes blandos, pueden corregir una gama más amplia de problemas de visión y no son tan reactivos químicamente, por lo que pueden usarse en algunos entornos donde un lente blando representaría un riesgo para la salud.

Lentes de contacto híbridos

Las lentes de contacto híbridas combinan la corrección de visión especializada de una lente rígida con la comodidad de una lente suave. Una lente híbrida tiene un centro duro rodeado por un anillo de material de lente suave. Estas lentes más nuevas se pueden usar para corregir el astigmatismo y las irregularidades corneales, ofreciendo una opción además de las lentes duras.

Cómo se hacen las lentes de contacto

Los contactos duros tienden a hacerse para adaptarse a un individuo, mientras que las lentes blandas se producen en masa. Hay tres métodos utilizados para hacer contactos:

  1. Spin Casting - La silicona líquida se hila en un molde giratorio, donde se polimeriza.
  2. Moldura - El polímero líquido se inyecta en un molde giratorio. La fuerza centrípeta da forma a la lente a medida que el plástico se polimeriza. Los contactos moldeados están húmedos de principio a fin. La mayoría de los contactos blandos se realizan utilizando este método.
  3. Torneado de diamantes (Corte de torno): un diamante industrial corta un disco de polímero para dar forma a la lente, que se pule con un abrasivo. Tanto las lentes blandas como las duras pueden moldearse utilizando este método. Las lentes suaves se hidratan después del proceso de corte y pulido.

Una mirada al futuro

La investigación de lentes de contacto se enfoca en formas de mejorar las lentes y las soluciones utilizadas con ellas para reducir la incidencia de contaminación microbiana. Si bien el aumento de la oxigenación que ofrecen los hidrogeles de silicona disuade la infección, la estructura de las lentes en realidad facilita que las bacterias colonicen las lentes. Si una lente de contacto se está usando o almacenando también afecta la probabilidad de que se contamine. Agregar plata al material de la carcasa de la lente es una forma de reducir la contaminación. La investigación también analiza la incorporación de agentes antimicrobianos en las lentes.

Se están investigando lentes biónicos, lentes telescópicos y contactos destinados a administrar medicamentos. Inicialmente, estas lentes de contacto pueden estar basadas en los mismos materiales que las lentes actuales, pero es probable que haya nuevos polímeros en el horizonte.

Datos curiosos de la lente de contacto

  • Las recetas de lentes de contacto son para marcas particulares de contactos porque las lentes no son exactamente iguales. Los contactos de diferentes marcas no tienen el mismo grosor o contenido de agua. Algunas personas prefieren usar lentes más gruesas y con alto contenido de agua, mientras que otras prefieren lentes de contacto más delgadas y menos hidratadas. El proceso de fabricación y los materiales específicos también afectan la rapidez con que se forman los depósitos de proteínas, lo que es más importante para algunos pacientes que para otros.
  • Leonardo da Vinci propuso la idea de las lentes de contacto en 1508.
  • Los contactos de vidrio soplado hechos en el siglo XIX se moldearon usando ojos de cadáver y ojos de conejo como moldes.
  • Aunque habían sido diseñados algunos años antes, los primeros contactos duros de plástico estaban disponibles comercialmente en 1979. Los contactos duros modernos se basan en los mismos diseños.