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¿Cuántas especies animales hay?

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Todo el mundo quiere cifras difíciles, pero el hecho es que estimar la cantidad de especies animales que habitan nuestro planeta es un ejercicio de conjeturas educadas. Los desafíos son numerosos.

El recuento de especies está sesgado por nuestra tendencia a estudiar ciertos organismos más que otros. Las aves, como grupo, han sido ampliamente estudiadas, por lo que los científicos creen que el número estimado de especies de aves vivas hoy (entre 9,000 y 10,000) es una aproximación relativamente buena del número real. Por otro lado, los nematodos, también conocidos como lombrices intestinales, son un grupo de invertebrados poco estudiado y, en consecuencia, tenemos poca comprensión de lo diversos que pueden ser.

El hábitat puede dificultar el conteo de animales. Los animales que viven en las profundidades del mar no son de fácil acceso, por lo que los naturalistas tienen menos conocimiento de su diversidad. Los organismos que habitan el suelo o parasitan a otros animales también son difíciles de localizar y, por lo tanto, difíciles de cuantificar. Incluso los hábitats terrestres, como la selva amazónica, pueden presentar obstáculos insuperables para un censo de especies.

El tamaño del animal a menudo complica la detección y el recuento de especies. En muchos casos, las especies más pequeñas son más difíciles de encontrar y contar.

Las ambigüedades en terminología y clasificación científica afectan el recuento de especies. ¿Cómo se define una especie? No siempre es fácil, especialmente cuando las supuestas "especies" son capaces de cruzarse. Además, los diferentes enfoques de clasificación influyen en el recuento de especies. Por ejemplo, algunos modelos clasifican las aves como reptiles, lo que aumenta el recuento de especies de reptiles hasta en 10.000.

A pesar de estos desafíos, es deseable tener una idea de cuántas especies habitan nuestro planeta. Esto nos da la perspectiva necesaria para equilibrar los objetivos de investigación y conservación, para garantizar que no se pasen por alto los grupos de animales menos populares y para ayudarnos a comprender mejor la estructura y la dinámica de la comunidad.

Estimaciones aproximadas de los números de especies animales

El número estimado de especies animales en nuestro planeta cae en algún lugar en el amplio rango de tres a 30 millones. ¿Cómo se nos ocurre esa enorme estimación? Echemos un vistazo a los principales grupos de animales para ver cuántas especies se encuentran dentro de las diferentes categorías.

Si dividiéramos a todos los animales en la tierra en dos grupos, invertebrados y vertebrados, se estima que el 97% de todas las especies serían invertebrados. Los invertebrados, animales que carecen de columna vertebral, incluyen esponjas, cnidarios, moluscos, plahelmintos, anélidos, artrópodos e insectos, entre otros animales. De todos los invertebrados, los insectos son, con mucho, los más numerosos. Hay tantas especies de insectos, al menos 10 millones, que los científicos aún tienen que descubrirlas todas, mucho menos nombrarlas o contarlas. Los animales vertebrados, incluidos peces, anfibios, reptiles, aves y mamíferos, representan un insignificante 3% de todas las especies vivas.

La siguiente lista proporciona estimaciones del número de especies dentro de los diversos grupos de animales. Tenga en cuenta que los subniveles en esta lista reflejan las relaciones taxonómicas entre organismos. Esto significa, por ejemplo, que el número de especies de invertebrados incluye todos los grupos debajo de él en la jerarquía (esponjas, cnidarios, etc.). Como no todos los grupos se enumeran a continuación, el número de un grupo principal no es necesariamente la suma de los grupos secundarios.

Animales: estimado 3-30 millones de especies
|
|--Invertebrados: 97% de todas las especies conocidas
|   |--Esponjas: 10,000 especies
|        |--Cnidarios: 8,000-9,000 especies
|        |--Moluscos: 100,000 especies
|        |--Platyhelminths: 13,000 especies
|        |--Nematodos: Más de 20,000 especies
|        |--Equinodermos: 6,000 especies
|        |--Annelida: 12,000 especies
|        |--Artrópodos
|            |--Crustáceos: 40,000 especies
|                 |--Insectos: 1-30 millones de especies +
|                 |--Arácnidos: 75,500 especies
|
|--Vertebrados: 3% de todas las especies conocidas
|--Reptiles 7,984 especies
|--Anfibios: 5.400 especies
|--Aves: 9,000-10,000 especies
|--Mamíferos: 4.475-5.000 especies
|--Peces con aletas radiadas: 23,500 especies

Editado por Bob Strauss


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