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Inversión térmica

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Las capas de inversión de temperatura, también llamadas inversiones térmicas o simplemente capas de inversión, son áreas donde la disminución normal de la temperatura del aire con el aumento de la altitud se invierte y el aire sobre el suelo es más cálido que el aire debajo de él. Las capas de inversión pueden ocurrir en cualquier lugar, desde cerca del nivel del suelo hasta miles de pies en la atmósfera.

Las capas de inversión son importantes para la meteorología porque bloquean el flujo atmosférico, lo que hace que el aire sobre un área que experimenta una inversión se estabilice. Esto puede dar lugar a varios tipos de patrones climáticos.

Sin embargo, lo que es más importante, las áreas con una fuerte contaminación son propensas a un aire no saludable y a un aumento del smog cuando hay una inversión porque atrapan los contaminantes a nivel del suelo en lugar de hacerlos circular.

Causas

Normalmente, la temperatura del aire disminuye a una velocidad de 3.5 ° F por cada 1,000 pies (o aproximadamente 6.4 ° C por cada kilómetro) que sube a la atmósfera. Cuando este ciclo normal está presente, se considera una masa de aire inestable y el aire fluye constantemente entre las áreas cálidas y frías. El aire puede mezclarse y extenderse mejor alrededor de los contaminantes.

Durante un episodio de inversión, las temperaturas aumentan al aumentar la altitud. La capa de inversión caliente actúa entonces como una tapa y detiene la mezcla atmosférica. Es por eso que las capas de inversión se llaman masas de aire estables.

Las inversiones de temperatura son el resultado de otras condiciones climáticas en un área. Ocurren con mayor frecuencia cuando una masa de aire cálido y menos denso se mueve sobre una masa de aire denso y frío.

Esto puede suceder, por ejemplo, cuando el aire cerca del suelo pierde rápidamente su calor en una noche despejada. El suelo se enfría rápidamente mientras que el aire sobre él retiene el calor que el suelo mantenía durante el día.

Las inversiones de temperatura también ocurren en algunas áreas costeras porque la corriente de agua fría puede disminuir la temperatura del aire superficial y la masa de aire frío se mantiene por debajo de las más cálidas.

La topografía también puede desempeñar un papel en la creación de una inversión de temperatura, ya que a veces puede hacer que el aire frío fluya desde los picos de las montañas hacia los valles. Este aire frío empuja debajo del aire más cálido que se eleva desde el valle, creando la inversión.

Además, las inversiones también pueden formarse en áreas con una cubierta de nieve significativa porque la nieve a nivel del suelo es fría y su color blanco refleja casi todo el calor que entra. Por lo tanto, el aire sobre la nieve a menudo es más cálido porque retiene la energía reflejada.

Consecuencias

Algunas de las consecuencias más significativas de las inversiones de temperatura son las condiciones climáticas extremas que a veces pueden crear. Un ejemplo es la lluvia helada.

Este fenómeno se desarrolla con una inversión de temperatura en un área fría porque la nieve se derrite a medida que se mueve a través de la capa de inversión cálida. La precipitación continúa cayendo y pasa a través de la fría capa de aire cerca del suelo.

Cuando se mueve a través de esta masa final de aire frío, se "sobreenfría" (se enfría por debajo del punto de congelación sin solidificarse). Las gotas sobreenfriadas se convierten en hielo cuando aterrizan en elementos como automóviles y árboles y el resultado es lluvia helada o una tormenta de hielo. .

Las tormentas y los tornados intensos también están asociados con las inversiones debido a la intensa energía que se libera después de que una inversión bloquea los patrones de convección normales de un área.

Niebla tóxica

Aunque la lluvia helada, las tormentas eléctricas y los tornados son eventos climáticos significativos, una de las cosas más importantes afectadas por una capa de inversión es el smog. Esta es la neblina de color gris parduzco que cubre muchas de las ciudades más grandes del mundo y es el resultado del polvo, el escape de automóviles y la fabricación industrial.

El smog se ve afectado por la capa de inversión porque, en esencia, se limita cuando la masa de aire caliente se mueve sobre un área. Esto sucede porque la capa de aire más cálido se asienta sobre una ciudad y evita la mezcla normal de aire más frío y denso.

En cambio, el aire se queda quieto y, con el tiempo, la falta de mezcla hace que los contaminantes queden atrapados bajo la inversión, desarrollando cantidades significativas de smog.

Durante las inversiones severas que duran largos períodos, el smog puede cubrir áreas metropolitanas enteras y causar problemas respiratorios a los habitantes.

En diciembre de 1952, tal inversión ocurrió en Londres. Debido al clima frío de diciembre, los londinenses comenzaron a quemar más carbón, lo que aumentó la contaminación del aire en la ciudad. Dado que la inversión estaba presente sobre la ciudad, estos contaminantes quedaron atrapados y aumentaron la contaminación del aire de Londres. El resultado fue el Gran Smog de 1952 que fue culpado por miles de muertes.

Al igual que Londres, la Ciudad de México también ha experimentado problemas con el smog que se han exacerbado por la presencia de una capa de inversión. Esta ciudad es famosa por su mala calidad del aire, pero estas condiciones empeoran cuando los sistemas subtropicales cálidos de alta presión se mueven sobre la ciudad y atrapan el aire en el Valle de México.

Cuando estos sistemas de presión atrapan el aire del valle, los contaminantes también quedan atrapados y se desarrolla una intensa contaminación. Desde 2000, el gobierno de México ha desarrollado un plan destinado a reducir el ozono y las partículas liberadas en el aire sobre la ciudad.

El Gran Smog de Londres y los problemas similares de México son ejemplos extremos de smog que se ve afectado por la presencia de una capa de inversión. Sin embargo, este es un problema en todo el mundo, y ciudades como Los Ángeles, Mumbai, Santiago y Teherán con frecuencia experimentan un smog intenso cuando se desarrolla una capa de inversión sobre ellos.

Debido a esto, muchas de estas ciudades y otras están trabajando para reducir la contaminación del aire. Para aprovechar al máximo estos cambios y reducir el smog en presencia de una inversión de temperatura, es importante comprender primero todos los aspectos de este fenómeno, lo que lo convierte en un componente importante del estudio de la meteorología, un subcampo significativo dentro de la geografía.


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