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¿La política alimentó la carrera espacial?

¿La política alimentó la carrera espacial?

Una transcripción de una reunión en la Casa Blanca revela que la política, más que la ciencia, puede haber impulsado la carrera de Estados Unidos hacia la luna contra los soviéticos.

La transcripción, publicada por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA), registra una reunión entre el presidente John F.Kennedy, el administrador de la NASA James Webb, el vicepresidente Lyndon Johnson y otros en la sala del gabinete de la Casa Blanca el 21 de noviembre de 1962.

La discusión revela que un presidente que sintió que aterrizar hombres en la luna debería ser la máxima prioridad de la NASA y un jefe de la NASA que no lo hizo.

Cuando el precursor Kennedy le preguntó si consideraba que el alunizaje era la máxima prioridad de la NASA, Webb respondió: "No señor, no lo creo. Creo que es uno de los programas de mayor prioridad".

Kennedy insta a Webb a ajustar sus prioridades porque, "Esto es importante por razones políticas, razones políticas internacionales. Esto es, nos guste o no, una carrera intensiva".

La NASA teme la misión Peligros de la Luna

Los mundos de la política y la ciencia estaban repentinamente en desacuerdo. Webb le dijo a Kennedy que los científicos de la NASA aún tenían serias dudas sobre la supervivencia de un alunizaje. "No sabemos nada sobre la superficie de la luna", afirma, y ​​luego sugiere que solo a través de un enfoque cuidadoso, integral y científico de la exploración tripulada podría Estados Unidos ganar "preeminencia en el espacio".

En 1962, la NASA todavía se percibía en general como una operación militar y todos los astronautas eran personal militar en servicio activo. Para el comandante en jefe Kennedy, él mismo un héroe condecorado de la Segunda Guerra Mundial, la "capacidad de supervivencia" de las misiones militares emprendidas por el personal militar, rara vez era el factor principal de no ir.

Destacando la importancia de vencer a los soviéticos a la luna, Kennedy le dice a Webb: "Esperamos vencerlos para demostrar que, comenzando atrás, como lo hicimos por un par de años, por Dios los pasamos".

¡Hola camaradas! Sputnik Calling

En los "dos años" que Estados Unidos se había quedado atrás, los soviéticos habían lanzado el primer satélite en órbita terrestre, el Sputnik en 1957, y el primer humano en órbita, Yuri A. Gagarin. También en 1959, los soviéticos afirmaron haber llegado a la luna con una sonda no tripulada llamada Luna 2.

Esta serie de éxitos espaciales soviéticos en gran parte sin respuesta ya había dejado a los estadounidenses con visiones escalofriantes de bombas nucleares que caían sobre ellos desde la órbita, tal vez incluso la luna. Luego, solo unas semanas antes de la reunión Kennedy-Webb de noviembre de 1962, una experiencia nacional cercana a la muerte, la crisis de los misiles cubanos, solidificó golpear a los soviéticos hasta la luna como una necesidad absoluta en los corazones y las mentes del pueblo estadounidense.

En su libro de 1985, "Los cielos y la tierra: una historia política de la era espacial", el historiador ganador del Premio Pulitzer Walter A. McDougall ofrece una visión detrás de escena de la política de la carrera espacial que tuvo lugar entre el presidente estadounidense Kennedy y extravagante primer ministro soviético Nikita Khrushchev.

En 1963, solo dos años después de pedirle al Congreso que ayudara a "poner a un hombre en la luna para el final de la década", Kennedy, en un discurso ante las Naciones Unidas, tentó las críticas internas al pedirle a Rusia, entonces archienemigo de la Guerra Fría de Estados Unidos, que viniera para el viaje. "Hagamos grandes cosas juntos ...", dijo. Después de un mes de silencio, Jruschov bromeó acerca de la invitación de Kennedy, diciendo: “El que no puede soportar más la tierra puede volar a la luna. Pero estamos bien en la tierra ”. Jrushchov luego arrojó una cortina de humo al decirle a los reporteros que la URSS se había retirado de la carrera lunar. Si bien algunos analistas de política exterior temían que esto pudiera significar que los soviéticos tenían la intención de usar el dinero para su programa espacial para desarrollar plataformas en órbita para lanzar armas nucleares en lugar de para misiones tripuladas, nadie lo sabía con certeza.

De la Unión Soviética y su postura política de carrera espacial, McDougall concluyó que "ningún gobierno anterior en la historia estaba tan abierta y enérgicamente a favor de la ciencia, pero tampoco ningún gobierno moderno se había opuesto ideológicamente al libre intercambio de ideas, un supuesto requisito previo". del progreso científico ".

El dinero entra en la ecuación

Mientras continúa la conversación en la Casa Blanca, Kennedy le recuerda a Webb las cantidades "fantásticas" de dinero que el gobierno federal había gastado en la NASA y afirma que los fondos futuros deberían dirigirse exclusivamente al aterrizaje en la luna. "De lo contrario", declara Kennedy, "no deberíamos gastar este tipo de dinero porque no estoy tan interesado en el espacio".

Hablando en el lanzamiento oficial de la cinta, la archivista de la Biblioteca Kennedy, Maura Porter, sugirió que la discusión de Kennedy-Webb muestra que la crisis de los misiles cubanos puede haber causado que el presidente Kennedy vea la carrera espacial como más un campo de batalla de la Guerra Fría que un campo de avance científico.

La Guerra Fría acelera a los corredores espaciales

A medida que disminuyeron las tensiones nucleares, Kennedy finalmente se puso del lado de Webb para presionar a la NASA a lograr objetivos científicos amplios, según John Logsdon, director del Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington. Kennedy incluso propuso una misión conjunta de alunizaje estadounidense-soviética en un discurso de septiembre de 1963 a las Naciones Unidas.

Rocas de la luna vienen a América

Seis años después de la reunión de la Casa Blanca entre Kennedy y Webb, el 20 de julio de 1969, el estadounidense Neil Armstrong, a bordo del Apolo 11, se convirtió en el primer humano en pisar la luna. Para entonces, los soviéticos habían abandonado en gran medida su programa lunar, trabajando en su lugar en vuelos tripulados orbitales terrestres tripulados que culminaron años después en la longeva Estación Espacial Mir.

Dato histórico de Trivia: APOLLO fue un acrónimo utilizado por la NASA para el "Programa de Estados Unidos para operaciones de aterrizaje orbital y lunar".

Entre 1969 y 1972, un total de doce estadounidenses caminaron y condujeron por la superficie de la luna en seis misiones separadas. El sexto y último aterrizaje lunar del Apolo se produjo el 11 de diciembre de 1972, cuando el Apolo 17 llevó a los astronautas Eugene A. Cernan y Harrison H. Schmitt a la luna. Los terrícolas no han visitado la luna desde entonces.